網上授課使美國教育呈現新面貌

2008.01.01
美國國務院國際資訊局(IIP)《美國參考》

Howard Cincotta

華盛頓──加州一名正在從病中康復的中學生可以通過上網知道學校留的家庭作業。在伊利諾州,一名繁忙的專業人員一邊與分佈在全美的同行進行專案合作,一邊修工商管理碩士學位課程。

僅看具體例子,這種網上授課技術算不上驚天動地,也並不算新──互聯網畢竟已有十年的歷史。但從整體來看,網上教育正在迅速達到一個突破性規模,給美國從小學到大學的教育帶來新面貌。

網上教育的發展

據斯隆聯盟(Sloan Consortium)說,近350萬或曰20%的美國大學生在2006至2007學年至少修了一門網上課程,比前一年幾乎增加了10%。斯隆聯盟是由斯隆基金會(Alfred P. Sloan Foundation)支持建立的致力於加強網上教育的組織。斯隆聯盟在其年度報告《網上之國》(Online Nation)中指出:"網上錄取人數增長了9.7%,遠遠超過整個大學生人數1.5%的增長率。"  近一半網上就讀生是全美許多社區兩年制院校或讀大專學位的學生,最流行的課程包括商業、教育、工程、護士、公共衛生及圖書館學等實用專業。

網上教育爆炸式增長的一個標誌是,美國當今最大的私立大學是通過網上授課的鳳凰大學(University of Phoenix),其2006至2007學年的錄取人數超過18.7萬。馬裡蘭大學(University of Maryland)另設的學院大學(University of College)有4萬名網上學生;其他有大量網上學生的公私立學校包括貝克學院(Baker College)、中得州學院(Central Texas College)、沃爾登大學(Walden University)和卡佩拉大學(Cappella University)。

活到老學到老

導致美國乃至全球網上教育日益擴大有多種因素,其中主要因素之一是,在當今複雜的資訊社會中人們對專門化知識的需求越來越大。

專家指出,現在不僅知識在不斷擴大,而且資訊淘汰很快,生物技術和電腦科學領域尤為如此。許多專業人員面臨的困境是,雖然他們不能因為有了大學或專業學位而停止學習,但很少有人能有條件重返校園再當全日學生。美國遠端教育協會(the United States Distance Learning Association)指出,最佳方案不妨是選擇靈活而有目標的網上課程,從而兼顧家庭生活和工作安排。

數碼技術的進步,如多媒體的應用和即時對話,使師生間的交流大大增加;任何有可靠的寬帶上網能力的人均可參與。

開放課堂

網上授課運動也向公眾打開了美國很多一流大學課堂的大門。據《華盛頓郵報》報導,雖然網上修課人不能得到大學學分,但是,從加州大學伯克利分校(University of California at Berkeley)到康涅狄格州耶魯大學(Yale University)的很多院校都在為有時間和有意願的人提供全部課程材料,包括講義、筆記、閱讀材料和教學大綱等。

麻省理工學院(Massachusetts Institute of Technology)提供了最豐富的網上課程,數量多達1800門。負責該校網上教育的卡森(Steve Cason)說:"麻省理工學院在努力重新界定該校在數碼時代的角色。" 據麻省理工學院統計,有3100萬人查閱了網上課程表,其中有二分之一的人表明他們是自學者。

質量與檢驗

互聯網教育項目的迅速增加提出了如何保持和衡量教育質量標準的問題。據教育專業刊物《EDUCAUSE季刊》(EDUCAUSE Quarterly)說,網路課程可能得到地方的認可,但是很少得到全國性的正規專業機構的確認。

以"隨時隨地學習"為口號的斯隆聯盟已發起建立全國網上教育檢驗標準的宏大計畫。例如,在新奧爾良遭受"卡特裏娜"颶風災難以後,斯隆在一個星期內即創建了臨時"虛擬"大學,免費為流離失所的學生提供來自175所教育機構的1300門課。

虛擬高中

網上教育在美國的很多高中學校也扮演日益重要的角色。德克薩斯州的埃爾帕索校區(El Paso)利用數碼視頻會議,將80多個不同地點的學生和教師聯網。但更常見的是,網上教育可以將無法親身到校上課的學生與學校聯網。在加州奧蘭治縣(Orange County)的奧蘭治路德網路高中(Orange Lutheran High School Online)註冊的學生中,有一名學生住在內布拉斯加州邊遠牧場,有一名學生處於接受腎移植手術後的恢復期,還有一名學生是經常與冰球隊外出比賽的運動員。該校負責人帕蒂·揚(Patty Young)說:"我們努力以各種不同的方式滿足很多人的需要。"

還一所中學就叫作虛擬高中(Virtual High School),它與全美400多所高中和其他國家的35所高中合作提供網路課程,擴大傳統的課堂教學。

正如一位教育專家所說:"學生們如此頻繁地進出教室和網上課堂,對兩者進行區別已經沒有意義了。"

對於北美互聯網教育理事會(North American Council for Online Learning)會長派翠克(Susan Patrick)來說,真正的關鍵不在於是通過網路還是通過課堂提供教育,而是是否讓所有人在所有地方都能受到教育。她說:"我們利用網上教育能使之成為現實。"

(完)

美國國務院國際資訊局